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Le plomb

De quoi s'agit-il et où le retrouve-t-on?

Le plomb (Pb) est un métal lourd présent à l'état naturel dans la croûte terrestre. En outre, le plomb a de nombreux usages industriels. En raison de son usage généralisé, le plomb est omniprésent dans l'environnement.

Comment est-il utilisé?

La production de batteries, utilisées principalement dans l'industrie automobile, constitue le plus grand marché mondial du plomb affiné, depuis le retrait du plomb dans les additifs d'essence, les peintures domestiques et les brasures pour conserves alimentaires.

Le plomb est aussi utilisé pour fabriquer de nombreux objets comme des tuyaux, des circuits imprimés, des revêtements, des composants électriques, du polychlorure de vinyle, des écrans de protection radiologique, des munitions, des apprêts pour le fer et l'acier, des masses d'équilibrage de roues, des masses pour instruments d'analyse et des quilles de bateaux.

Comment sommes-nous exposés au plomb?

La population canadienne est exposée à de faibles quantités de plomb en raison de sa présence dans les aliments, l'eau potable, l'air, la poussière domestique, le sol et divers produits de consommation. Avant l'élimination progressive de l'essence au plomb au Canada, le plomb présent dans l'air constituait la principale source d'exposition pour la population canadienne. Aujourd'hui, les principales sources d'exposition au plomb sont les aliments et l'eau potable. Plusieurs facteurs ont une incidence sur votre taux d'exposition, comme la présence de tuyaux de plomb dans votre maison, de composants ou de brasures contenant du plomb dans la plomberie, ou des aliments cultivés sur des terres contenant du plomb. L'exposition professionnelle au plomb et le fait de vivre à proximité d'une source ponctuelle peuvent aussi contribuer à une exposition globale au plomb.

Les bébés et les jeunes enfants sont plus susceptibles d'ingérer du plomb en raison de leur tendance naturelle à porter des objets à la bouche et parce qu'ils ont un comportement différent de celui des adultes (ils rampent, ils portent davantage la main à la bouche, etc.). Pour cette catégorie de la population, l'ingestion de produits non alimentaires contenant du plomb (tels que la poussière, la peinture à base de plomb, le sol et les produits) ainsi que d'aliments et d'eau potable contenant du plomb est la principale source d'exposition au plomb dans l'environnement.

Quels en sont les effets sur la santé?

Le plomb peut être dangereux pour les personnes de tous âges. De récentes études scientifiques révèlent que les effets nocifs du plomb sur la santé surviennent à des taux d'exposition plus faibles que ce que l'on croyait. À de faibles taux d'exposition, le principal effet observé sur la santé concerne le système nerveux. L'exposition au plomb peut notamment avoir des effets  légers sur le développement intellectuel et le comportement des bébés et des enfants. Ceux-ci sont particulièrement vulnérables aux effets nocifs du plomb, car ils vivent une période de développement rapide. De plus, leur corps en pleine croissance absorbe le plomb plus facilement et excrète le plomb moins efficacement que les adultes. Chez les adultes, les données scientifiques les plus probantes obtenues à ce jour permettent de présumer que l'exposition à de faibles concentrations de plomb peut contribuer à une faible augmentation de la tension artérielle.

Santé Canada a évalué les plus récentes données scientifiques sur le plomb et a regroupé les résultats dans un document intitulé Le lien suivant vous amène à un autre site Web Rapport final sur l'état des connaissances scientifiques concernant les effets du plomb sur la santé humaine.  

Que fait le gouvernement du Canada?

À l'échelle internationale, les autorités gouvernementales ont entrepris diverses initiatives à la fois sur leur territoire et en collaboration avec d'autres pays, dans le but de réduire l'exposition humaine et écologique au plomb et à d'autres substances chimiques dangereuses. Les progrès accomplis diffèrent d'un pays à l'autre, mais on reconnaît généralement que ces mesures contribuent collectivement à améliorer la santé des êtres humains.

La quantité de plomb dans l'environnement s'est accrue considérablement dans les années 1920 et est demeurée à des niveaux élevés jusque dans les années 1970, lorsque le plomb a été éliminé progressivement de l'essence et des peintures domestiques, et que l'utilisation de brasures au plomb dans les conserves alimentaires a été abandonnée. Grâce aux mesures de gestion des risques mises en place, la concentration sanguine de plomb dans le sang au sein de la population canadienne a diminué de plus de 70 p. cent depuis les années 1970.

Dans le cadre d'une stratégie complète de gestion des risques liés au plomb, le gouvernement du Canada a mis en place un grand nombre d'initiatives (réglementaires et autres) en collaboration avec les autorités provinciales et territoriales, l'industrie et d'autres parties intéressées. Les mesures prises ont eu, et ont encore, une incidence dans divers secteurs tels que ceux des mines, des carburants et du transport, des produits de consommation, de la qualité de l'eau et du sol ainsi que de l'alimentation, pour n'en nommer que quelques-uns.

Puisque de récentes études scientifiques sur le plomb révèlent que les effets nocifs du plomb sur la santé surviennent à des niveaux plus faibles que ce que l'on croyait, la proposition de gestion des risques pour le plomb vise donc à fournir un appui continu aux mesures de gestion existantes dans le cadre de la Le lien suivant vous amène à un autre site Web Stratégie de gestion des risques pour le plomb et à prendre des mesures de gestion supplémentaires afin de réduire l'exposition au plomb, et par conséquent les risques connexes, autant que faire se peut.

Que peuvent faire les Canadiens?

La meilleure façon de se protéger est de se renseigner. Apprenez-en davantage au sujet du plomb et des façons de réduire votre exposition en lisant la fiche de renseignements intitulée Le lien suivant vous amène à un autre site Web Votre santé et vous - Les effets du plomb sur la santé humaine.